Célébrer notre passé et notre avenir à l’École de théâtre d’Ottawa

C’est peut-être la première fois à Megan Piercey Monafu en tant que directrice artistique, mais c’est loin d’être la première fois qu’elle fait partie de notre communauté. 

Lorsque Megan a déménagé à Ottawa en 2011, elle a commencé à travailler à l’ÉTO, où elle enseignait le théâtre musical. Lorsqu’elle a été interviewée par notre ancienne directrice artistique, Kathi Langston, Megan a parlé d’une pièce qu’elle avait récemment écrite, intitulée Mabel’s Last Performance

Le one-woman-show mettait en scène une femme de 60 ans atteinte de démence, qui se servait de son passé d’actrice pour donner un sens à sa vie dans une maison de retraite.

Kathi Langston as Mabel, Mabel’s Last Performance, 2014 – MJ Photographics

Kathi a adoré l’histoire, et de 2012 à 2015, les deux ont emmené le spectacle sur la route, avec Kathi dans le rôle de Mabel. Finalement, il a été présenté aux festivals Fringe d’Ottawa et d’Halifax, ainsi qu’à l’Université Memorial de Terre-Neuve en tant que présentation en partenariat entre les départements de théâtre et de soins infirmiers. En 2014, Kathi a reçu le prix du Festival Fringe de l’Atlantique pour la meilleure performance féminine pour son travail sur Mabel’s Last Performance.

«Jeune, j’aimais bien Kathi, mais j’étais un peu intimidée par elle», se souvient Megan en riant. «En partant en tournée ensemble, j’ai pu voir de près à quel point elle est une personne très gentille. Sa férocité est remarquable dans sa lutte pour les gens et les choses qu’elle aime, y compris l’école.»

Après deux ans d’enseignement, Megan a quitté l’ÉTO pour partir vers d’autres aventures : elle s’est installée à Toronto pour obtenir une maîtrise en beaux-arts et a poursuivi son parcours dans le domaine du théâtre, travaillant comme dramaturge et metteur en scène, artiste en résidence et animatrice. 

En 2022, Megan est revenue à l’ÉTO, mais cette fois, elle a pris la tête de l’école après que Kathi décide de quitter son poste de directrice artistique après 20 ans. 

Kathi raconte que, même enfant, elle était toujours occupée à «faire des trucs, faire des trucs, faire des trucs». Même si elle continue à enseigner et à faire du théâtre, Kathi est ravie d’accueillir ce nouveau chapitre de sa vie avec un peu de calme, dit-elle.

En réfléchissant à ses deux décennies avec l’ÉTO, Kathi partage qu’elle est «la plus fière de l’esprit d’équipe et de famille qui s’est créé au fil des ans. Il n’y a pas de divas, il n’y a pas de stars – tout le monde travaille ensemble d’une belle manière». 

En 2002, lorsque Kathi a commencé à travailler à l’école, les cours étaient donnés uniquement en anglais et pour les élèves âgés de 8 à 16 ans. 

Sept ans plus tard, grâce au travail de Kathi, l’ÉTO est devenu un partenaire résident du Centre des Arts Shenkman. Grâce à ce nouveau partenariat, l’ÉTO a pu offrir des cours en anglais et en français, dans le cadre d’un théâtre professionnel. 

Aujourd’hui, l’école organise 50 spectacles annuels avec 600 élèves par an, âgés de 5 à 85 ans.

«Je n’ai pas fait ça toute seule», dit Kathi. «Il y a eu tellement de personnes étonnantes et merveilleuses impliquées dès le début».

Tout au long de ses 30 ans d’histoire, l’ÉTO a dirigé avec le cœur tout en offrant un enseignement théâtral d’excellence. Le résultat? Une communauté bienveillante et connectée qui fait de la place pour les autres.

«Je pense vraiment que l’amour est un pouvoir assez grand et qu’il est si important dans le théâtre», dit Kathi. «Vous devez avoir de l’amour, vous devez être généreux, sinon ça ne va pas marcher. Plus on a d’amour, plus on est généreux, mieux ça marche.»

C’est une philosophie à laquelle Megan adhère de tout cœur et qu’elle met en pratique dans ses fonctions de direction. «Il est très important de bien enseigner aux jeunes et de leur inculquer l’amour des arts», déclare Megan. «Cela fait tellement pour eux au-delà de l’enseignement de la forme d’art».

Megan explique que le théâtre nous apprend que tout le monde est différent et qu’il est normal de faire des erreurs – en fait, c’est ainsi que l’on apprend. Et si l’idée de monter sur scène devant un public impatient peut sembler angoissante, il y en a pour tous les goûts à l’ÉTO. 

«Nos enseignants savent si bien intégrer les gens là où ils en sont, aider les enfants timides, ne forcer personne à faire quelque chose avec lequel il ne se sent pas à l’aise, et les aider à avancer dans leur propre cheminement personnel», dit Megan. 

C’est un sentiment qui anime Kathi : «L’une des meilleures choses que l’on puisse faire pour ses enfants, pour soi-même, c’est le théâtre, parce qu’il nous enseigne des compétences de vie tellement extraordinaires», dit-elle.

L’une des plus grandes choses que le théâtre nous enseigne est que nous devons être flexibles, car il n’y a aucune garantie dans la vie. «Jamais dans aucune des pièces All Ages que j’ai enseignées, nous n’avons jamais, jamais eu toute la distribution jusqu’à la soirée d’ouverture – jamais», dit Kathi. «On ne sait pas ce qui va se passer, alors il faut être prêt à tout».

L’ÉTO a célébré le départ à la retraite de Kathi cet été, avec 150 membres de la communauté réunis pour la première fois depuis la pandémie. «J’avais l’impression d’une petite réunion dans mon salon», raconte Kathi. «C’était si agréable et si détendu. Les enfants riaient, il y avait de la bonne nourriture, et tout un tas de présentations vraiment amusantes.» 

Une famille portait des T-shirts, chacun avec une lettre du nom de Kathi. D’autres ont interprété des chansons et des improvisations. «C’était si gentil», dit Kathi.

Pour ce qui est de l’avenir, Megan souhaite continuer à bâtir sur les fondations de l’ÉTO, en perpétuant son héritage de liens communautaires profonds et significatifs. 

«Ma première activité consiste à vraiment apprendre à connaître la communauté déjà présente, et toutes les choses qu’ils aiment dans l’école, pour les aider tous à revenir de la pandémie», explique Megan. «Au fur et à mesure que cela se renforce, j’aimerais élargir le cercle.»